距今22亿年的澳大利亚雅拉布巴陨石坑,是目前已知的最古老陨石坑

尤卡坦半岛希克苏鲁伯陨石坑

当然,宇宙中这种星系级别的大碰撞是不多见的,我们更为熟悉的是一些小规模的碰撞,比如陨石的撞击,我们从太阳系八大行星、矮行星和卫星中我们会发现大量的陨石坑,比如我们地球的卫星月球,其表面就分布着许多密密麻麻的陨石坑,看起来就像是一个“大麻脸”。为什么比地球小的月球表面却分布着比地球表面数量多得多的陨石坑呢?

地球陨石坑分布图

科学家在雅拉布巴陨石坑寻找到了含有锆石和独居石这两种矿物的岩石样本,这些矿物是含有铀和铅的晶体,可以通过测量它们的比例来确定岩石的年龄。同时通过电子显微镜来观察这些岩石由于受到陨石撞击而融化的晶体,从而推算出雅拉布巴陨石坑的年龄大约为22.29亿年,比之前已知地球上已知最古老的陨石坑,位于南非的维瑞德福特穹顶陨石坑还要古老约2亿年。

澳大利亚雅拉布巴陨石坑

陨石撞击对于地球生命的演化具有重大影响,大约在6500万年之前,一次发生在北美洲尤卡坦半岛的陨石撞击终结了恐龙时代,并灭绝了地球上大量的生命物种。但是,也有科学家认为,地球的生命起源可能就源于陨石撞击,比如雅拉布巴陨石坑的陨石撞击发生在22.29亿年前,当时地球处在一片冰封之中,陨石的撞击带来的冲击力和高温会导致冰层融化,从而加速了地球大气层的形成,从而有利于生命的演化。

雅拉布巴陨石坑中的锆石颗粒图像(显示异常再结晶结构)

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雅拉布巴陨石坑

澳大利亚雅拉布巴陨石坑位置图

当然,不仅仅是月球,其他很多行星和卫星表面的陨石坑都比地球多,主要原因是这些星球表面的外力作用较小,形成了陨石坑可以长时间的保持。而在我们地球表面,由于风力、流水以及生物等作用,陨石撞击而形成的陨石坑很难长时间的保存,随着外力作用的进行,陨石坑不断被风化侵蚀崩塌从而消失。目前,我们在地球表面几乎难以看到像月球那样形态完整的陨石坑(环形山),目前我们在地球表面大约总共发现了190多个陨石坑,那么这些陨石坑是怎样发现的呢?

虽然有强烈的外力作用,地球表面一些时间并不十分久远的陨石坑,我们还是能够看到一些陨石坑的遗迹,比如一些碗状结构、边缘弧状的悬崖等,能够大概确定陨石撞击的可能性。除了形态方面,我们还有第二种方法来判断某地是否发生过陨石撞击,由于陨石撞击时通常会发生猛烈的爆炸,在陨石坑内会形成高温环境,从而形成所谓的“熔岩片”,是由于地表岩石被加热熔化并重新结晶而形成的岩石。如果在某地能够寻找到“熔岩片”,那么大概率就能确定这里曾经发生过陨石撞击。

月球背面陨石坑

原标题:距今22亿年的澳大利亚雅拉布巴陨石坑,是目前已知的最古老陨石坑

不过,由于熔岩片通常形成在陨石坑的上部,所以是最容易被外力风化侵蚀的,因此对于更为古老的陨石坑,很难通过“熔岩片”来确定并推算陨石坑的年龄。比如说,位于澳大利亚西部偏远地区的雅拉布巴陨石坑就是一座古老的陨石坑,据悉最初该陨石坑的直径达70千米,而目前陨石坑的残骸直径仅剩20千米。对于这么古来的陨石坑来说,几乎是没有“熔岩片”的,那么如何确定陨石坑的年龄呢?科学家发现可以寻找那些有遭受陨石撞击的冲击和热量迹象的岩石来确定陨石撞击发生的时间。

我们知道宇宙中的天体绝大多数都是按照一定的规律在运行着的,比如说太阳系的八大行星都是按照各自的轨道围绕着太阳进行公转。不过,宇宙中的天体也并不是完全各行其道互不干扰的,也就是说“碰撞”在宇宙中是十分普遍的,大到星系之间也会发生碰撞,比如我们地球所在的银河系,这次大碰撞大约将会发生在30亿年之后,到时候银河系和仙女座大星系碰撞之后将会形成一个巨大的椭圆星系,不过这个融合的过程大约需要10亿年左右的时间。


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